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Un grupo internacional de astrónomos descubrió helio en la atmósfera del exoplaneta WASP-107b, primera vez que se detecta este elemento en la atmósfera de un planeta fuera del sistema solar, a unos 200 años luz de la Tierra.

exoplanemer

WASP-107b, que tarda menos de seis días en orbitar su estrella anfitriona, es uno de los planetas conocidos de menor densidad, el cual si bien es de un tamaño cercano a Júpiter, sólo tiene 12 por ciento de la masa de este.

La cantidad de helio detectado en la atmósfera de WASP-107b es tan grande que su atmósfera superior debe extenderse decenas de miles de kilómetros hacia el espacio, primera vez que se descubre una atmósfera extendida en longitudes de onda infrarrojas.

Debido a que su atmósfera está tan extendida, el planeta pierde una gran cantidad de sus gases atmosféricos en el espacio.

El hallazgo realizado con el Telescopio Espacial Hubble de la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés), demuestra la capacidad de utilizar espectros infrarrojos para estudiar atmósferas extendidas exoplanetas.

El equipo es dirigido por la alumna de doctorado de la Universidad de Exeter en el Reino Unido, Jessica Spake, quien usó la Wide Field Camera 3 del Hubble para descubrir el helio en la atmósfera del exoplaneta WASP-107b, primera en su tipo.

“El helio es el segundo elemento más común en el Universo después del hidrógeno. También es uno de los principales constituyentes de los planetas Júpiter y Saturno en nuestro Sistema Solar”, dijo Spake.

Sin embargo, agregó que hasta ahora no se había detectado helio en los exoplanetas, a pesar de las búsquedas en otros planetas.

El equipo realizó la detección mediante el análisis del espectro infrarrojo de la atmósfera de WASP-107b, detalló la Agencia Espacial Europea.

“La fuerte señal del helio que hemos medido demuestra una nueva técnica para estudiar capas superiores de atmósferas de exoplanetas en un rango más amplio de planetas”, añadió.

“Sabemos que hay helio en la atmósfera superior de la Tierra y esta nueva técnica puede ayudarnos a detectar atmósferas alrededor de exoplanetas del tamaño de la Tierra, lo cual es muy difícil con la tecnología actual”, apuntó.

(ntx)