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Manejar por la izquierda es a los británicos lo que los semáforos azules es a los japoneses.

semaforo azul 2

Si alguna vez viajas a Tokio y te detienes en Shibuya, el cruce más transitado del mundo, probablemente lo primero que te llame la atención sean los carteles luminosos y la cantidad de gente que cruza de un lado a otro a la vez, pero si te fijas más puede que caigas en otro detalle: la luz de los semáforos en Japón no es verde, sino azul.

Pueden existir muchas diferencias entre un país y otro, pero por norma general los semáforos son iguales vayas donde vayas. Esto es así porque la Convención de Viena sobre Señalización Vial, ratificado por 74 países, estableció el código de colores para los semáforos: el rojo indica que debes detenerte, el ámbar que está apunto de cambiar de color, y el verde que debes avanzar, pero no para los japoneses.

La explicación de por qué los semáforos japoneses son azules en vez de verdes tiene su origen siglos atrás, y la confusión solo afecta a los semáforos.

La razón es fundamentalmente lingüística. Hasta hace un milenio no existía una palabra en japonés para referirse al color verde, que era considerado azul. Finalmente nombraron al verde como midori; pese a la distinción lingüística, los nipones seguían sin distinguir el azul y el verde visualmente: para ellos el verde siempre había sido ao, y cambiar siglos de tradición no iba a ser tan sencillo.

Curiosamente, cuando instalaron los primeros semáforos japoneses en 1930 la luz era verde; sin embargo, todo el mundo seguía refiriéndose a ella como la luz azul.

El gobierno japonés se encontraba en una extraña tesitura: por un lado querían cumplir con el tratado internacional, pero por otro los lingüistas mantenían que no podían seguir refiriéndose a un color claramente verde como azul. En 1973 lograron llegar a un punto medio: la luz de los semáforos tendría el tono más azulado del verde. Por lo tanto, técnicamente es considerado verde, pero es suficientemente azul como para referirse al color como ao.