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La sonda espacial Cassini de la NASA se encuentra a pocos días para su inmersión en la atmósfera de Saturno. Su hundimiento fatídico el 15 de septiembre es una conclusión inevitable – un golpe de gravedad el 22 de abril de la luna de Saturno, Titán, colocó a la nave de dos toneladas y media en su camino para la destrucción inminente. Sin embargo, varios hitos de la misión tienen que ocurrir durante las próximas dos semanas más para preparar el vehículo para una última entrega de ciencia pionera.

cassini anillos

“La misión de Cassini ha estado llena de hallazgos científicos, y nuestras revelaciones planetarias únicas continuarán hasta el final de la misión ya que Cassini se convierte en la primera sonda planetaria de Saturno, analizando la atmósfera de Saturno hasta el último segundo”, dijo Linda Spilker, científico del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. “Estaremos enviando datos en tiempo casi real mientras nos precipitamos precipitadamente hacia la atmósfera – es realmente un evento de primera clase en Saturno”.

Se espera que la nave pierda el contacto por radio con la Tierra en uno a dos minutos después de comenzar su descenso en la atmósfera superior de Saturno. Pero en el camino hacia abajo, antes de que se pierda el contacto, ocho de los 12 instrumentos científicos de Cassini estarán operando.En particular, el espectrómetro de masas de iones y neutro de la nave espacial (INMS), que realizará el muestreo directo de la composición de la atmósfera, dando ideas potencialmente sobre la formación y evolución del planeta gigante.

El día anterior a la inmersión, otros instrumentos de Cassini harán observaciones detalladas y de alta resolución de las auroras de Saturno, la temperatura y los vórtices de los polos del planeta. La cámara de imágenes de Cassini estará apagada durante este descenso final, habiendo dado una última mirada al sistema de Saturno el día anterior (14 de septiembre).

“El fin de la misión de Cassini será un momento conmovedor, pero una realización adecuada y muy necesaria de un viaje asombroso”, dijo Earl Maize, director de proyecto de Cassini en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. El “Gran Finale” representa la culminación de un plan de siete años para utilizar los recursos restantes de la nave espacial de la manera más científica posible. Desechando con seguridad la nave espacial en la atmósfera de Saturno, evitamos cualquier posibilidad de que Cassini pudiese impactar en una de las lunas de Saturno, manteniéndolas prístinas para la exploración futura.”

Fuente: NASA