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En el complejo desarrollo de la Revolución Mexicana de 1910, los llamados líderes agraristas recogieron las justas aspiraciones de las clases rurales más humildes, que se habían visto desplazadas a la miseria por una arbitraria política agraria que los despojaba de sus tierras. De todos ellos, Emiliano Zapata sigue siendo el más admirado.

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Frente a la ambición sin escrúpulos o la inconsistencia ideológica de Pancho Villa o Pascual Orozco, y frente a una idea de revolución más ligada a la guerra por el poder que a la transformación social, Emiliano Zapata se mantuvo fiel a sus ideales de justicia y dio absoluta prioridad a las realizaciones efectivas.

Desgraciadamente, esa misma firmeza y constancia frente a los confusos vientos revolucionarios determinaron su aislamiento en el estado de Morelos, donde acometió fecundas reformas desde una posición de virtual independencia que ningún gobierno podía tolerar. Su asesinato, instigado desde la presidencia, conllevó la rápida disolución de su obra y la exaltación del líder, que entraría en la historia como uno de los grandes mitos revolucionarios del siglo XX.

Miembro de una humilde familia campesina, fue el noveno de diez hijos de la familia Zapata. En cuanto a la fecha de su nacimiento no existe un acuerdo total, pero la más aceptada es la del 8 de agosto de 1879, en Anenecuilco, Morelos.

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Desde muy temprana edad, advirtió las grandes injusticias que se cometían en contra de quienes trabajaban la tierra. Años antes del estallido de la Revolución, trabajó en una de las grandes haciendas de simpatizantes de Porfirio Díaz, y poco a poco comenzó a simpatizar con causas defensoras de las tierras del pueblo.

En 1909, siendo presidente de la junta de defensa de las tierras de Anenecuilco, reunió un ejército de peones, la mayoría de ellos indígenas de Morelos, y con “Tierra y Libertad” como grito de guerra pasó a formar parte en 1910 de la Revolución Mexicana.

Al triunfo de los maderistas, Zapata se negó a deponer las armas ya que todavía no se habían devuelto las tierras a los indígenas. Dejó de confiar en Madero, que comenzó a ejercer como presidente en 1911, y se declaró en su contra el 25 de noviembre de ese año, formulando su propio programa de reforma agraria, conocido con el nombre de Plan de Ayala, mediante el que pensaba redistribuir la tierra entre los campesinos.

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Durante las presidencias del dictador Victoriano Huerta y del presidente constitucionalista Venustiano Carranza, continuó con sus movimientos en contra del gobierno, extendiendo su poder por todo el sur de México. Por entonces se le conocía como el Caudillo del Sur, y estaba aliado con Francisco Villa.

Durante ese tiempo, Zapata creó las primeras Comisiones Agrarias, estableció el Crédito Agrícola, además que inauguró la Caja Rural de Préstamos en Morelos. Como era de esperarse, se volvió incómodo para el gobierno, pero se intentó un acercamiento a él. Una vez ganada su confianza, el 10 de abril de 1919 fue asesinado en una emboscada organizada por Jesús Guajardo, en la hacienda de Chinameca, Morelos. El cadáver de Zapata fue expuesto al público y la acción causó una enérgica condena de la opinión pública y de gran parte de los propios sectores constitucionalistas.