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Asomándose a las afueras del Sistema Solar, el telescopio espacial Hubble ha detectado una pequeña luna oscura orbitando Makemake, el segundo planeta enano más brillante y helado – después de Plutón – en el Cinturón de Kuiper.

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La luna -denominada provisionalmente S/2015 (136472)1 y apodada MK 2- es más de 1,300 veces más tenue que Makemake. MK 2 fue vista a unos 20 mil kilómetros del planeta enano, y su diámetro se estima en 160 kilómetros. Makemake tiene 1,400 kilómetros de ancho. El planeta enano fue descubierto en 2005.

El cinturón de Kuiper es una vasta reserva de material congelado sobrante de la construcción de nuestro sistema solar hace 4,500 millones de años y el hogar de varios planetas enanos. Algunos de estos mundos tienen satélites conocidos, pero este es el primer descubrimiento de un objeto que acompaña a Makemake. Makemake es uno de los cinco planetas enanos reconocidos por la Unión Astronómica Internacional.

Las observaciones se realizaron en abril de 2015 con la Cámara de Campo Ancho 3 del Hubble. La capacidad única del Hubble para ver objetos débiles cercanos a otros brillantes, junto con su aguda resolución, permitió a los astrónomos llevar a cabo el descubrimiento de la luna.

El descubrimiento de una luna puede proporcionar información valiosa sobre el sistema del planeta enano. Mediante la medición de la órbita de la luna, los astrónomos pueden calcular una masa para el sistema y obtener una perspectiva de su evolución.

El descubrimiento de la luna también refuerza la idea de que los planetas enanos tienen más satélites.

“Makemake está en la clase de objetos raros similares a Plutón, por lo que encontrar un compañero es importante”, dijo Alex Parker, del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado, quien dirigió el análisis de imágenes para las observaciones.

Los investigadores necesitarán más observaciones del Hubble para hacer mediciones precisas para determinar si la órbita de la Luna es elíptica o circular. Las estimaciones preliminares indican que si la luna está en una órbita circular, completa un circuito alrededor de Makemake en 12 días o más.

La determinación de la forma de la órbita de la Luna ayudará a resolver la cuestión de su origen. Una órbita circular ajustada significa que MK 2 es probablemente el producto de una colisión entre Makemake y otro objeto del Cinturón de Kuiper. Si la luna está en una órbita amplia, alargada, es más probable que sea un objeto capturado desde el Cinturón de Kuiper. En cualquier caso tendría probablemente que haber ocurrido hace varios miles de millones de años, cuando el sistema solar era joven.

Fuente: NASA