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Por primera vez, un equipo de investigadores de la Unidad de Parkinson del Servicio de Neurología del Hospital Clínic de Barcelona y del Instituto de Investigaciones Biomédicas August Pi i Sunyer (IDIBAPS), logró que fuera posible diagnosticar de forma precoz esta enfermedad en pacientes con trastornos del sueño.

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Para ello, se debe practicar una biopsia al afectado en la glándula submandibular, situada en la parte de atrás de la boca, que detecta una proteína que se aloja en las neuronas de los enfermos de Parkinson.

El Parkinson es una patología crónica neurodegenerativa que afecta a las zonas del cerebro encargadas del control y la coordinación del movimiento y del equilibrio. Además, en ocasiones viene acompañada de otros síntomas ajenos al sistema motor como pérdida de olfato, deterioro cognitivo o trastornos del sueño en fase REM, que pueden presentarse años antes de que se desarrolle la enfermedad.

La acumulación de la proteína alfa-sinucleína en las neuronas sería la responsable de la aparición de estos efectos negativos. De ahí que localizar a tiempo la presencia de esta proteína mejoraría el diagnóstico del Parkinson en una fase temprana y permitiría empezar a tratar los síntomas desde el principio.

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Los autores de la investigación llevaron a cabo biopsias a 21 pacientes con trastornos del sueño en fase REM, a 24 con Parkinson y a 26 individuos sanos. Casi el 90 por ciento de los afectados por trastornos del sueño y un 70 por ciento de los que padecían Parkinson tenían la proteína en la glándula submandibular, al contrario que las personas sanas, en ninguna de las cuales se localizó esa sustancia.

Estos resultados demostraron que la biopsia sirve como prueba para diagnosticar el Parkinson en individuos en los que aún no se ha manifestado la enfermedad. Además, se trata de una prueba poco invasiva y que se tolera bien.

Asimismo, identificar agregados de sinucleína en la glándula submandibular permite confirmar el diagnóstico de la enfermedad, lo cual es muy útil en casos de diagnóstico incierto.