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La dopamina es un neurotransmisor en el cerebro crucial para el movimiento, el pensamiento y la memoria, y solemos conocerla como la “hormona del placer”.

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Ahora, un nuevo estudio llevado a cabo por investigadores del Centro Médico de la Universidad de Columbia en Nueva York, reveló que el consumo de marihuana podría comprometer el sistema de la dopamina.

Estudios anteriores habían descubierto que las drogas consideradas más “contundentes” como la heroína y la cocaína, disminuyen la liberación de dopamina, pero hasta ahora nunca se había asociado esta consecuencia a la marihuana.

La mayoría de las adicciones a las drogas acaban engrosando la liberación de dopamina durante la fase de mayor dependencia. Partiendo de esta base, los investigadores querían averiguar si la marihuana estaba vinculada a efectos similares a estos.

Para ello contaron con la participación de 11 adultos de entre 21 y 40 años, grandes consumidores de marihuana, y también con 12 adultos que no consumían ningún tipo de sustancia.

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Los expertos utilizaron la técnica de tomografía por emisión de positrones para realizar un seguimiento de una molécula que se une a los receptores de dopamina en el cerebro con objeto de medir la liberación de este neurotransmisor en el cuerpo estriado del cerebro, así como en otras regiones como el tálamo, el mesencéfalo o el globo pálido.

Durante la semana que duró el experimento, los participantes no pudieron consumir marihuana, para evitar que las imágenes midieran los efectos de esta sustancia. Los resultados mostraron que, en comparación con el grupo de control, el cuerpo estriado de los voluntarios que tomaban marihuana tenía un nivel inferior de liberación de dopamina; lo mismo sucedía con el resto de regiones. Todas ellas presentaban niveles inferiores de dopamina, que se asocia a falta de atención y problemas en el aprendizaje y en la memoria de trabajo.

Los expertos indicaron que no se sabe si la disminución de la dopamina era una condición preexistente o el resultado del consumo de cannabis, pero la conclusión es que a largo plazo, el consumo de marihuana puede poner en peligro el sistema dopaminérgico, que podría tener una variedad de efectos negativos sobre el aprendizaje y el comportamiento.