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En 2011, los astrónomos anunciaron que nuestra galaxia probablemente esté llena de planetas que flotan libremente. De hecho, estos mundos solitarios, que se asientan en silencio en la oscuridad del espacio sin ningún tipo de planetas acompañantes podrían superar en número a las estrellas de nuestra galaxia, la Vía Láctea. 

sistema sol

El sorprendente descubrimiento plantea la cuestión: ¿De dónde salieron estos objetos y de donde proceden? ¿Son planetas que fueron expulsados de los sistemas solares, o son en realidad estrellas de peso ligero llamadas enanas marrones que se formaron solas en el espacio como las estrellas?

Un nuevo estudio usando datos del observatorio WISE, y el Sky Survey Micron All Dos o 2MASS, proporciona nuevas pistas en este misterio de proporciones galácticas. Los científicos han identificado un objeto de masa planetaria que flota libremente dentro de una familia joven de estrellas, llamada la asociación TW Hydrae. El objeto recién descubierto, denominado J114724.10-204021.3 WISEA, o simplemente WISEA 1147, para abreviar, se estima que tiene aproximadamente entre 5 y 10 veces la masa de Júpiter.

WISEA 1147 es uno de los pocos mundos que flotan libremente donde los astrónomos pueden comenzar a apuntar a sus probables orígenes como una enana marrón y no un planeta. Debido a que se descubrió que el objeto era un miembro de la familia de estrellas muy jóvenes TW Hydrae, los astrónomos saben que también es muy joven – sólo 10 millones de años. Y debido a que los planetas requieren por lo menos 10 millones de años para formarse, y probablemente más tiempo para conseguir por sí mismos ser expulsados de un sistema de estrellas, WISEA 1147 es probablemente una enana marrón. Las enanas marrones se forman como estrellas, pero carecen de masa para fusionar átomos en sus núcleos y brillar con la luz de las estrellas.

Una razón por la que los astrónomos quieren estudiar estos mundos aislados es que se parecen a los planetas, pero son más fáciles de estudiar. Planetas alrededor de otras estrellas, llamados exoplanetas, apenas son perceptibles al lado de sus estrellas brillantes. Mediante el estudio de los objetos como WISEA 1147, que no tiene ninguna estrella madre, los astrónomos pueden aprender más acerca de sus composiciones y los patrones climáticos.

Fuente: NASA