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La larga lucha de los estadounidenses de raza negra por alcanzar la plenitud de derechos conoció desde 1955 una aceleración en cuyo liderazgo iba a destacar muy pronto el joven pastor Martin Luther King.

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Su acción no violenta, inspirada en el ejemplo de Gandhi, movilizó a una porción creciente de la comunidad afroamericana hasta culminar en el verano de 1963 en la histórica marcha sobre Washington, que congregó a 250 mil manifestantes. Ahí, al pie del Lincoln Memorial, Luther King pronunció el más célebre y conmovedor de sus espléndidos discursos, conocido por la fórmula que encabezaba la visión de un mundo justo: “I have a dream” (Tengo un sueño).

Pese a las detenciones y agresiones policiales o racistas, el movimiento por la igualdad civil fue arrancando sentencias judiciales y decisiones legislativas contra la segregación racial, y obtuvo el aval del premio Nobel de la Paz concedido a King en 1964. Lamentablemente, un destino funesto parece arrastrar a los apóstoles de la no violencia; al igual que su maestro Gandhi, Martin Luther King cayó asesinado cuatro años después.

El 30 de marzo de 1968, King fue a Memphis para apoyar a los empleados negros de obras públicas sanitarias, que habían estado en huelga desde el 12 de marzo para pedir salarios más altos y mejor tratamiento. El 3 de Abril, King volvió a Memphis y se dirigió a una reunión. Se alojó en la habitación 306 del Motel Lorraine.

El 4 de abril, mientras King estaba asomado al balcón, un individuo llamado James Earl Ray le disparó. La bala entró por su mejilla derecha, rompiéndole la mandíbula y pasando por la médula espinal antes de alojarse en su hombro.

El atentado provocó la conmoción de todo un país y el inicio de graves disturbios que desde Memphis se extendieron a los otros estados, e incluyeron incendios y la muerte de una cincuentena de personas. Pero no fue hasta dos meses después cuando se logró dar con el supuesto autor del asesinato, Earl Ray, quien fue capturado en Londres cuando intentaba huir con un pasaporte canadiense.

Ray se declaró culpable del asesinato de Luther King en 1969 por recomendación de su abogado Percy Foreman para evitar la pena capital, por lo que fue sentenciado a una condena de 99 años de prisión; sin embargo, poco después despidió a Foreman y empezó su lucha por demostrar que él no apretó el gatillo y que había otras personas involucradas, cosa que jamás pudo demostrar.

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A pesar de su prematura muerte a los 39 años, el espíritu de la lucha de Martin Luther King y su discurso ha inspirado a generaciones enteras, conformándolo como el gran héroe y símbolo del movimiento por los derechos civiles y la igualdad racial.