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Víctor Hugo ocupa un puesto notable en la historia de las letras francesas del siglo XIX en una gran variedad de géneros y ámbitos. Su extensa obra incluye también discursos políticos, especialmente sobre temas como la pena de muerte, la educación, los derechos de las mujeres o Europa.

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Contribuyó de forma notable a la renovación lírica y teatral de la época; fue admirado por sus contemporáneos y aún lo es en la actualidad, aunque ciertos autores modernos le consideren un escritor controvertido.

La infancia de Víctor Hugo transcurrió en Besançon, lugar donde nació el 26 de febrero de 1802, y desde temprana edad, surgió su vocación literaria.

En 1819 destacó en los Juegos Florales de Toulouse y fundó el Conservateur littéraire, junto con sus hermanos Abel y Eugène, pero su verdadera introducción en el mundo literario se produjo en 1822, con su primera obra poética, “Odas y poesías diversas”. En el prefacio de su drama “Cromwell” proclamó el principio de la “libertad en el arte”, y definió su tiempo a partir del conflicto entre la tendencia espiritual y el apresamiento en lo carnal del hombre.

Pronto considerado como el jefe de filas del Romanticismo, el virtuosismo de Víctor Hugo se puso de manifiesto en “Las Orientales”, que satisfizo el gusto de sus contemporáneos por el exotismo oriental.

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En 1830 inició una fase de singular fecundidad literaria, en la cual destacaron, además de distintos libros de poesía, su primera gran novela, “Nuestra Señora de París”, y el drama “Ruy Blas”. En 1841 ingresó en la Academia Francesa pero, desanimado por el rotundo fracaso de “Los burgraves”, abandonó el teatro en 1843. La muerte de su hija Léopoldine, acaecida mientras él estaba de viaje, sumada al desengaño por la traición de su esposa con su amigo Sainte-Beuve, lo sumieron en una honda crisis.

Entregado a una actividad política cada vez más intensa, Víctor Hugo fue nombrado par de Francia en 1845. Pese a presentarse a las elecciones de 1848 en apoyo de la candidatura de Luis Napoleón Bonaparte, sus discursos sobre la miseria, los asuntos de Roma y la ley Falloux anticiparon su ruptura con el Partido Conservador.

Republicano convencido, denunció sin tregua los vicios del régimen conservador de su país y en 1859 rechazó la amnistía que le ofrecía Napoleón III, por lo que se mantuvo en el exilio en Reino Unido. De este exilio de veinte años nacieron “Los castigos”, la trilogía de “El fin de Satán”  y “La leyenda de los siglos”, ejemplo de poesía filosófica en la que traza el camino de la humanidad hacia la verdad y el bien desde la época bíblica hasta su tiempo; y su novela “Los miserables”, denuncia de la situación de las clases más humildes.

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De vuelta a París, tras la caída de Napoleón III, Víctor Hugo fue aclamado públicamente y elegido diputado. Fue derrotado en los comicios siguientes, pero en 1876 obtuvo el escaño de senador de París, posición desde la que defendió la amnistía de los partidarios de la Comuna; sin embargo, desengañado por la política, regresó a Hauteville-House.

El ritmo de su producción disminuía, pero su prestigio se acrecentaba sin cesar: un banquete conmemoró el quincuagésimo aniversario de Hernani; en 1881, su cumpleaños fue celebrado oficialmente y los senadores en la tribuna se levantaron sin excepción en su honor.

A su muerte, el gobierno francés decretó un día de luto nacional y sus restos fueron trasladados al Panteón. Considerado como uno de los mayores poetas franceses, su influencia posterior sobre Baudelaire, Rimbaud e incluso Mallarmé y los surrealistas es innegable.