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A lo largo de la historia, algunos descubrimientos científicos representaron un quiebre para el pensamiento contemporáneo y derrocaron las teorías postuladas. El caso de Nicolás Copérnico es uno de los más conocidos, ya que fue él quien dio inicio a la llamada Revolución Científica del Renacimiento.

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La importancia de Copérnico no se reduce a su condición de primer formulador de una teoría heliocéntrica coherente; llevaría a la sistematización de la física y a un profundo cambio en las convicciones filosóficas y religiosas. Con toda justicia se ha llamado revolución copernicana a esta ruptura, de tanta trascendencia que alcanzó más allá del ámbito de la astronomía y la ciencia para marcar un hito en la historia de las ideas y de la cultura.

Nacido en el seno de una rica familia de comerciantes, el 19 de febrero de 1473 en Polonia, Nicolás Copérnico ingresó en la Universidad de Cracovia, siguiendo las indicaciones de su tío y tutor. En 1496 pasó a Italia para completar su formación en Bolonia, donde cursó derecho canónico y recibió la influencia del humanismo italiano; el estudio de los clásicos, revivido por este movimiento cultural, resultó más tarde decisivo en la elaboración de la obra astronómica de Copérnico.

No hay constancia de que por entonces se sintiera especialmente interesado por la astronomía; de hecho, tras estudiar medicina en Padua, Nicolás Copérnico se doctoró en derecho canónico por la Universidad de Ferrara en 1503.

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Hacia 1507, Copérnico elaboró su primera exposición de un sistema astronómico heliocéntrico en el cual la Tierra orbitaba en torno al Sol, en oposición con el tradicional sistema tolemaico, en el que los movimientos de todos los cuerpos celestes tenían como centro nuestro planeta. Una serie limitada de copias manuscritas del esquema circuló entre los estudiosos de la astronomía, y a raíz de ello Copérnico empezó a ser considerado como un astrónomo notable.

Con todo, sus investigaciones se basaron principalmente en el estudio de los textos y de los datos establecidos por sus predecesores, ya que apenas superan el medio centenar las observaciones de que se tiene constancia que realizó a lo largo de su vida.

El descubrimiento de Copérnico significó una ruptura con el pensamiento de la época, liderado por la ideología religiosa. Con la nueva concepción del universo, se desplaza al hombre como centro de todo y se da paso a la naturaleza como ordenadora del universo. Este hecho hizo dudar al astrónomo sobre publicar la obra, de igual manera, no llegó a hacerlo debido a que falleció antes.

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A partir de aquí, la teoría heliocéntrica comenzó a expandirse. Rápidamente surgieron también sus detractores, siendo los primeros los teólogos protestantes aduciendo causas bíblicas. En 1616, la iglesia Católica colocó el trabajo de Copérnico en su lista de libros prohibidos.

La obra de Copérnico sirvió de base para que, más tarde, Galileo, Brahe y Kepler pusieran los cimientos de la astronomía moderna y desencadenó el nacimiento de una nueva era gobernada por la razón.