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Hay muchas referencias en nuestra cultura popular, en refranes o canciones, a la ingesta de alcohol para superar las dificultades y avatares de la vida, sin embargo hasta ahora no se había estudiado científicamente este aspecto del consumo de alcohol.

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De acuerdo con un estudio del Centro Waggoner para la investigación del Alcohol y las Adicciones de la Universidad de Texas, beber alcohol estimula áreas de nuestro cerebro implicadas en el aprendizaje y la memoria, por lo que no nos ayuda a olvidar. Todo lo contrario.

Según la investigación, el alcohol reduce nuestra capacidad consciente para recordar información como el nombre de un amigo, la definición de una palabra o dónde estacionamos el coche; pero nuestro subconsciente aprende y recuerda también, y el alcohol aumenta nuestra capacidad de aprender a este nivel.

En los experimentos se comprobó que la exposición repetida al etanol aumenta la plasticidad sináptica de las neuronas en un área clave del cerebro para la memoria. De hecho, cada vez es más evidente que la adicción al alcohol y las drogas podría considerarse un trastorno de la memoria y el aprendizaje.

De acuerdo con los investigadores, los alcohólicos no son adictos a la experiencia de placer que obtienen bebiendo, sino al contexto psicológico, al comportamiento y al entorno que rodea el consumo de alcohol, lo que les empuja a repetir.

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En este sentido, solemos pensar en la dopamina como un neurotransmisor de la felicidad, pero en realidad es un neurotransmisor ligado al aprendizaje. Su principal efecto consiste en fortalecer las sinapsis que están activas mientras se libera. Cuando tomamos alcohol se estimula el sistema dopaminérgico, que le dice a nuestro cerebro que lo que está haciendo en ese momento es gratificante, que debe ser recordado y repetido.

Ir al bar, charlar con los amigos, comer ciertos alimentos y escuchar determinada música también es gratificante. Por eso, cuanto más frecuentemente hagamos estas cosas a la vez que bebemos alcohol, más dopamina se libera, y más adictivo se vuelve el conjunto de experiencias que rodean al consumo de esta sustancia.